Caza tanques M18 Hellcat

El M18 Hellcat (oficialmente 76 mm Gun Motor Carriage M18) fue un caza tanques de los Estados Unidos utilizado durante la Segunda Guerra Mundial. Diseñado por completo desde el inicio y no como un derivado de otro tanque, empezó su desarrollo en 1942, apareciendo las primeras unidades de serie un año después y hasta octubre de 1944, se habían fabricado más de 2.500 ejemplares.

El caza tanques Hellcat, estaba equipado con un cañón M1 de 76,2 mm montado en una torreta, donde también estaba instalada una ametralladora Browning M2HB de 12,7 mm. Las reservas de municiones eran de 45 para la pieza de 76,2 mm y 800 para la ametralladora.  El blindaje ligero de 5 a 25 mm y el techo descubierto de la torreta que dejaba expuestos a los tripulantes al fuego de metralla, eran sus dos puntos débiles a lo que contrastaba con su excelente movilidad.

El M18 apenas excedía las 19 toneladas en orden de combate y estaba propulsado por motor Continental R-975C4 de gasolina, en estrella de 340 CV de potencia, con una relación peso / potencia que lo convirtió en el blindado sobre orugas más rápido de toda la Segunda Guerra Mundial y el primero en tener la suspensión del tipo de barras de torsión. Los batallones antitanques norteamericanos dotados con el M18 fueron los mejores de la guerra, superando ampliamente a su antecesor el M10 Wolverine.

Sin embargo a pesar de su éxito, al disminuir el entusiasmo por las unidades caza tanques especializadas dentro del Ejército Norteamericano, el M18 fue empleado al final de la guerra como cañón de asalto de apoyo a la infantería, siendo posteriormente muchos transformados en el vehículo blindado utilitario M39, con la remoción de la torreta para cumplir una variedad de funciones, como puesto de mando, transporte de tropas o tractor de piezas de artillería, siendo desincorporado del servicio en 1957. Muchos caza tanques M18 fueron transferidos a Grecia, Italia, Irán, Taiwan, Venezuela y Yugoslavia, donde en este ultimo país, se llegaron a verse activos en la década de 1990 durante las guerras que azotaron a esa antigua República.

Venezuela adquirió 40 M18 Hellcat en 1953, siendo asignados al Batallón Blindado General en Jefe José Francisco Bermúdez, donde fueron muy populares entre sus tripulaciones que lo bautizaron como “El Glorioso”. Tenía incorporadas muchas facilidades que otros vehículos no tenían: guías extensibles para ayudar a cambiar el motor y una plancha desmontable que permitía cambiar la transmisión en menos de una hora. Los M18 cumplieron fielmente servicio hasta 1988, siempre en el batallón Bermúdez, primero desplegado en la ciudad de Caracas y posteriormente en el Fuerte Manaure de Carora, estado Lara.

En junio de 1991 una firma yugoslava presentó un prototipo modernizado que introducía profundas mejoras, entre las que destacaban un nuevo sistema de control de tiro, visión nocturna, proyector infrarrojo Luna-2, nuevo motor diésel Mercedez Benz de 10 cilindros, lanza fumígenos y torreta cerrada para mejor protección de los tripulantes. Finalmente el Ejército desechó esta opción y dio por finalizada oficialmente la operación de este caza tanques, después de más 35 años de fiel servicio.

En la actualidad varios ejemplares de estos caza tanques pueden verse adornando espacios de instalaciones militares y plazas publicas, con diferentes estados de conservación y esquemas de pintura no estándares a los que lucieron en sus años de servicio.

M18 Hellcat

Tipo: Caza tanques

Tripulación: cinco; comandante, tirador, cargador, conductor y conductor auxiliar/radio operador.

Peso: 17 toneladas.

Dimensiones: longitud, 6,65 m; altura, 2,58 m; anchura, 2,87 m.

Armamento: un cañón M1A2 de 76 mm con 46 proyectiles y una ametralladora Browning M2 de 12,7 mm con 800 proyectiles.

Protección: 5-25 mm.

Planta motriz: un Continental R-975C4 de gasolina, en estrella, 15,9 litros  y de 460 HP de potencia a 2400 rpm.

Capacidad combustible: 643 litros.

Transmisión: Manual. Tres velocidades adelante y una hacia atrás.

Velocidad máxima: 88,5 km/h.

Autonomía: 169 Km.

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