Misil Sea Cat

Diseñado y fabricado por Short Brothers a finales de las década de 1950, el Sea Cat fue el primer sistema de misiles superficie-aire embarcado para defensa antiaérea inmediata para sustituir a los cañones Bofors de 40 mm de la época de la Segunda Guerra Mundial en los buques de la Marina británica.

Las primeras pruebas tuvieron lugar en 1960, siguiendo a estas otras a bordo del destructor HMS Decoy. En 1962 en el mismo buque se realizaron pruebas a gran escala antes dela entrada en servicio de este sistema, el cual fue conocido como Guided Weapon System (GWS) Mk.20 en la Marina británica.

El misil era impulsado por un motor cohete de combustible sólido con dos etapas. En vuelo es dirigido por cuatro alas en flecha, de estructura cruciforme y es estabilizado por cuatro aletas pequeñas en la cola. Disponía de una cabeza de combate explosiva de barra continua con espelotas de contacto de acción retardada y de proximidad.

El funcionamiento del sistema comenzaba cuando el operador adquiría el blanco en su buscador de telémetro óptico, para a continuación lanzar el misil y guiarlo por una línea de comandos de visión (CLOS) a través de un radio-enlace UHF o VLF, es decir, comandos de vuelo que se transmiten a partir de un operador remoto mediante una palanca de mando tanto con el misil y el objetivo a la vista. Además de su control manual, el sistema sólo podía dirigir un misil cada vez. La variante basada en tierra fue llamada Tigercat.

Este sistema fue actualizado por la Marina británica al estándar GWS Mk.21, que usaba el radar de dirección de tiro Type 262 de los cañones Bofors de 40 mm de las fragatas clase Tribal. La versión GWS Mk.22 empleaba la dirección de tiro modificada MRS-3 de la clase de destructores County y fragatas clase Leander. Finalmente la variante GWS Mk.24 asociado a las fragatas clase Amazon y su sistema WSA-4.

Desde los años 1960 que empezó su fabricación en serie, el lanzador comúnmente empleado era la cuádruple de carga manual, aunque en algunos países de los dieciséis donde se exporto el misil, usaban un lanzador triple más ligero. En ambos modelos se ubicaba la antena que transmitía los comandos de guía al misil.

Fue en la Guerra de las Malvinas de 1982 que se usó por primera vez en combate, lanzándose cerca de 80 misiles, logrando solo un derribo de un caza de ataque argentino A-4 Skyhawk. El Sea Cat tuvo un desempeño mediocre contra objetivos rápidos y maniobrables, en cambio demostró ser una arma útil para “asustar” a los aviones atacantes y desviarlos de sus vuelos de aproximación. Por su lado los siete lanzadores de Tigercat desplegados en las islas por los argentinos, solo lograron dañar a un Harrier GR.3 de la RAF.

Tras las lecciones aprendidas en la guerra, la Marina británica fue sustituyendo el Sea Cat en la mayoría de sus buques por sistemas CIWS (Close-in Weapon System, sistema de armamento de proximidad) Goalkeeper de 30 mm y luego por el Phalanx de 20 mm, además de cañones adicionales simples de estos calibres. El Sea Cat estuvo en servicio hasta la baja de las últimas fragatas clase Amazon entre 1993-94.

Para otras Armadas el Sea Cat fue su primer sistema misilisico embarcado, siendo el caso de la venezolana que tras la modernización del destructor ARV Nueva Esparta (D-11) en Inglaterra en el año de 1968, se instalaron dos lanzadores cuádruples de Sea Cat GWS Mk.20 que sustituyeron a seis montajes dobles de cañones de 40 mm en el buque.

Así entró Venezuela en la era del misil, ya que la Armada fue el primer componente en usar este tipo de armas. Para 1978 fue desincorporado del servicio cuando fue dado de baja el destructor Nueva Esparta. Sería sustituido como misil antiaéreo embarcado por el Aspide del sistema Albatros, en las fragatas tipo Lupo clase Mariscal Sucre.

A comienzo de la década de 1980 el sistema Sea Cat fue desembarcado del Nueva Esparta, reactivado e instalado en tierra en la base naval “CA Agustín Armario” de Puerto Cabello, para defensa de las instalaciones. Fue un proyecto ejecutado por la División de Armas Navales de la base. El sistema se mantuvo en servicio por unos años más hasta que fue puesto fuera de servicio.

Short Brothers Sea Cat

Tipo: misil de defensa antiaérea de corto alcance.
Origen: Reino Unido
Peso: 68 kg.
Dimensiones: Longitud: 1,48 m; Diámetro: 0,22 m; Envergadura: 0,70 m.
Motor: cohete de combustible sólido IMI de doble empuje.
Velocidad máxima: Mach 0,8
Alcance máximo: 5 km.
Sistema de guía: CLOS y radio enlace.
Ojiva de combate: 18 kg de explosivo de alto poder preformateado, con espoletas de proximidad.

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